獨挑大梁:二戰前期的皇家海軍管鼻燕戰鬥機傳奇


評論區話題丨你怎麼看英國與美日航母的風格區別?

1940年,英國皇家海軍已經不可避免的深陷二戰泥潭。由於國家還未來得及轉入戰時狀態,軍用飛機的生產線和調配圈就成為了海軍與空軍的主要爭奪目標。當新式的颶風和噴火戰機都被優先派往空軍,海軍的航母艦載機部隊也迎來了外形詭異的管鼻燕式戰鬥機。你甚至會從外形判斷其是一款輕型轟炸機。

管鼻燕的外形更像是轟炸機而非戰鬥機

但正是其貌不揚的管鼻燕飛機,成為了二戰中擊落敵機最多的英軍艦載機。也是這款設計初衷負責,具體性能不突出的飛機,幫助皇家海軍度過了大戰初期的黑暗時代。

二戰爆發後加入現役的光輝級艦隊航母

相比在太平洋地區堆砌艦載機數量的美國和日本,英國皇家海軍的航母總是顯得中規中矩。由於主要的作戰區域都位於敵軍的陸基機場範圍內,英國人特別重視航母的防護性能。後來被全世界海軍認可的封閉式機庫與鋼鐵飛行甲板,在二戰前看來就是非主流異端。因為受此影響,英軍航母的艦載機數量將會大打折扣。加之空軍拿走了大部分作戰飛機份額,就進一步迫使海軍盡可能裝備多用途的艦載機。

管鼻燕本身就是用輕型轟炸機為母體改良的

管鼻燕就是在這樣的背景下誕生的。其原型機就被定位於輕型轟炸機,在參加海軍的競標後又做了相應改進。結果就誕生了這款看上去不倫不類的戰鬥機。通過提升發動機動力,管鼻燕的速度至少在二戰初期是不顯得落後的。8挺機槍的強大火力,也在很大程度上彌補了機動性能的不足。也讓歐洲空軍慣用的大中型轟炸機非常忌憚。

作為艦載機 管鼻燕可以折疊的非常不占空間

龐大的機體,給管鼻燕帶來了極大航程與作戰半徑。足以用更長滯空時間來彌補整體數量的不足。同時,對於在海上進行遠距離偵查搜尋有極大幫助。在保留充當轟炸機的能力後,位於後座的無線電手/觀測員也方便聯絡和協調編隊中的不同飛機。所以,管鼻燕還經常成為皇家海軍航母攻擊機群的前線指揮者。

管鼻燕在英軍航母上扮演著異常複雜的角色

由於英軍在大戰早期還在使用眾多20年代服役的舊式小航母,所以管鼻燕的陸續服役對提升艦載機部隊戰鬥力有巨大幫助。除了不能像旗魚/大青花魚飛機那樣投擲魚雷反艦,管鼻燕幾乎能夠包攬其他的所有類型任務。遠距離偵查、防空攔截、編隊護航與兼職轟炸,幾乎是最符合英軍現實需求的多面手。

準備從航母上起飛執行任務的管鼻燕

1940年的下半年,管鼻燕就在至關重要的地中海戰場,獲得了體現自身價值的機會。當英軍出動光輝號航母空襲義大利人的主要軍港塔蘭托,管鼻燕就第一次為老式的旗魚魚雷機護航。同一年里,部署在皇家方舟號航母上的管鼻燕戰機,也參加了對維希法國控制區的兩大港口襲擊。

馬塔潘海戰中 管鼻燕成為了英軍攻擊編隊的護航指揮者

1941年起,管鼻燕已經成為了皇家海軍中的艦隊航母標配。在決定地中海制海權的馬塔潘角海戰中,管鼻燕第一次成為編隊的指揮座機,掩護與策動大青花魚發起反艦攻擊。由於德國和義大利空軍的姍姍來遲,它們僅僅收拾了誤入戰場的斯圖卡俯沖轟炸機,便輕鬆完成了任務。

管鼻燕還全程參與了搜捕俾斯麥號的行動

也是在這一年,被視為德國海軍象徵的俾斯麥號戰列艦開始出動。在損失了著名戰巡胡德號後,皇家海軍在半個大西洋上發起了規模浩大的獵殺行動。2艘航母皇家方舟號與勝利號,搭載著管鼻燕分頭尋敵。借助巨大的航程,單艘航母就能覆蓋過去可能要2艘航母才能完成搜尋的海域。

1941年起抵達的野貓戰鬥機 也沒法取代管鼻燕的位置

盡管戰鬥任務並不繁重,但管鼻燕的可靠性已經得到了海軍飛行員們的認可。隨著購買自美國的F4F野貓和海軍版颶風戰鬥機的慢慢加入,管鼻燕不再是英軍航母上的唯一防空戰力。但在局勢異常危險的1942年,管鼻燕迎來了自己服役生涯中最忙碌的階段。

1942年 伴隨東方艦隊在印度洋部署的管鼻燕機群

這年5月,日本帝國海軍已經成功的橫行東南亞海域。位於國土絕對防禦圈東側的美軍,需要用珍珠港災難中幸存的艦艇,守護阿留申群島新幾內亞的漫長海域。位於國土絕對防禦圈西側的英軍,也必須想辦法組織日本可能的染指印度洋企圖。2艘搭載著管鼻燕的光輝級艦隊航母,奉命通過蘇伊士運河,臨時加入英帝國東方艦隊。他們首先襲擊了位於馬達加斯加的維希法國海軍基地,接著在錫蘭海域準備迎擊南雲忠一的日本航母艦隊。

管鼻燕一直是英軍攻擊編隊的實際核心

有限的航空兵規模,讓管鼻燕必須與海颶風和野貓進行聯合部署。若英軍決心發起反擊,那麼也會繼續用管鼻燕作為編隊的領頭羊。好在這場一觸即發海戰沒能打成,美軍就在珊瑚海吸引了日本海軍的注意。隨著南雲忠一率領的艦隊後撤,管鼻燕及航母甲板上的眾多同僚一起,又馬不停蹄的趕回地中海戰場待命。

同海颶風一起步入馬耳他戰場的管鼻燕戰機

1942年8月,為了支援勢如危卵的馬耳他島,英國海軍發起了著名的「支座」護航行動。以新銳航母不屈號與勝利號為首的一支編隊,護衛者著老舊的鷹號和暴怒號航母,為島上守軍送去他們最需要的颶風與噴火式戰鬥機。

參與支座行動的各類皇家海軍與軸心國空軍飛機

盡管義大利海軍在大體上沒有攔截能力,但無處不在的德軍潛艇和軸心國空軍,依然對英軍編隊進行了連續性的圍攻。總數為74架的海颶風、野貓和管鼻燕戰機,幾乎一刻不停的迎戰285架德軍JU87俯沖轟炸機、JU88中型轟炸機和義大利SM.79/84中型轟炸機。同時還要應付為其護航的304架德軍BF109戰鬥機與義大利人的Re.2001。

德軍JU87俯沖轟炸機

德軍JU88中型轟炸機

義大利的SM84 中型轟炸機

義大利的SM79 中型轟炸機

管鼻燕無疑是幾種戰鬥機中風評最差的一款,卻是可以長時間滯空對抗轟炸機突襲的首選。當雷達和護航艦艇包括軸心國空軍的臨近,野貓和海颶風才大量出動迎戰。而管鼻燕則利用火力優勢去優先攻擊轟炸機群。哪怕無法摧毀目標,也能迫使對方失去投彈精準度。最大程度上的保護了整支英軍編隊。

德軍BF109戰鬥機

義大利Re.2001戰鬥機

當然,在作戰飛機升級迅速的二戰,管鼻燕的劣勢也很快就無法被人容忍。皇家海軍每次獲得一批新式飛機,就會優先淘汰那些航母上的最薄弱短板。野貓與海颶風的分批到來,讓39-40年還在活躍的海鬥士和大賊鷗紛紛下線。綜合性格最好的管鼻燕,則要等到海軍版噴火到來,才逐步退出一線部署。但這種飛機的價值卻還沒有消耗完畢。

退出一線的管鼻燕 成為了裝備雷達的夜間戰鬥機

從1943年起,剩餘的管鼻燕開始被部署在沿海的機場待命。除了作為海軍轟炸機的教練機外,大部分飛機開始接受後期改裝。此後,它們不僅成為了遠程偵查和反潛飛機,還被作為夜間戰鬥機而得到頻繁使用。在雷達技術剛剛被運用到戰機身上的「蒙昧時代」,管鼻燕的大容積卻能夠安置電子設備。離開一線的它們,也就成為了世界上首批配有搜尋雷達的戰鬥機。同樣的任務在美軍陣中,則往往由魚雷轟炸機來負責。

管鼻燕的改進型 螢火蟲戰鬥機

同時,管鼻燕的改進型也開始在勝利號等航母上進行測試。雖然這款新飛機被重新命名為螢火蟲,卻是完全基於管鼻燕的原始設計而做的小規模改進。

螢火蟲成為了很多海軍的第一代反潛和預警飛機

由於生產數量有限,螢火蟲沒有在大戰後期有過凸出表現。但作為可以在航母上起降的遠程多用途飛機,依然在二戰後得到各國海軍的青睞。它們伴隨多艘英國航母,一起被遠銷海外。使用者除英國人自己以外,還包括澳大利亞、加拿大、荷蘭與印度海軍。其任務則囊括了反潛和早期預警,算得上現代艦載反潛機與艦載預警機的初代鼻祖。一直到60年代才退出現役。

1962年 在航展上供人參觀的管鼻燕戰機

還是因為在二戰後期沒有什麼高光表現,今人對於數量有限的管鼻燕/螢火蟲沒有太多認識與好評。但管鼻燕在1940-1942年之間,撐起了皇家海軍航母編隊的空中保護傘。其可查的擊落記錄,占據了整個皇家海軍航空兵記錄的1/3。也就是說,那些陸續服役的海颶風、野貓/地獄貓、海盜和海噴火,都沒有能與之匹敵的戰績……